Tecnología para combatir el tráfico de huevos de tortuga

Dispositivo GPS disfrazado astutamente como un huevo de tortuga ayuda a los conservacionistas

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Por: Richard Arghiris / April 04, 2021

Lee el artículo en inglés aquí 

El ciclo de vida de una tortuga marina comienza con una lucha frenética por las olas y un frenesí de nado. Si la cría tiene suerte, eludirá a los depredadores hambrientos y escapará a aguas más profundas, y finalmente alcanzará la madurez en dos o tres décadas. Si la tortuga es hembra, algún día regresará a la playa donde comenzó su viaje, se arrastrará hasta la orilla, pondrá huevos y completará el ciclo de la vida.

Menos de una de cada mil tortugas sobrevive hasta la edad adulta, y su lento ritmo de maduración es una de las razones por las que los conservacionistas se centran en proteger sus nidos. Para cualquier huevo que se extraiga hoy, el impacto en las poblaciones de tortugas no será evidente hasta dentro de 20 a 25 años.

Las crías se orientan hacia el mar. Muy pocas sobrevivirán hasta la edad adulta. (Crédito: Paso Pacífico)

Seis especies de tortugas frecuentan las costas de Centroamérica y sus huevos han sido objeto de tráfico durante mucho tiempo. La mayoría se venden localmente y se consumen como bocadillos de bar, sopas de temporada o supuestos afrodisíacos. La caza furtiva varía de una playa a otra, pero según Paso Pacífico, una ONG que trabaja para conservar la biodiversidad en Nicaragua y El Salvador, los ladrones de huevos a menudo destruyen más del 90% de los nidos en áreas desprotegidas.

Las patrullas de playa y los programas de educación para jóvenes son algunas de las herramientas que los conservacionistas han estado utilizando para cambiar el rumbo de los traficantes. Y ahora, gracias a Paso Pacífico, tienen otra arma en su arsenal: el InvestEGGator, un dispositivo GPS hábilmente disfrazado de huevo de tortuga.

Una cría en aguas cercanas a la costa. (Crédito: Hal Brindley)

Creado por el Dr. Kim Williams-Guillén, un científico conservacionista de Paso Pacífico, el InvestEGGator es un caso de estudio muy cercano a una obra artística. Ella le dijo a The Oxygen Project: “Un día estaba fuera de casa y tuve un momento ‘a-ha’ de los rastreadores en los huevos de tortuga. Y tan pronto como tuve la idea, me hizo pensar en un par de programas de televisión diferentes que se ocupan del tráfico de drogas y que han utilizado tecnología de vigilancia ”.

Designing the investEGGator was a long iterative process, explained Williams-Guillén. For the shell, she experimented with silicon before settling on ninjaflex – a flexible plastic used in 3D printing. For the tracker, she sought out the smallest consumer-grade GPS transmitter that would fit inside. 

Diseñar el investEGGator fue un largo proceso iterativo, explicó Williams-Guillén. Para el caparazón, experimentó con silicona antes de decidirse por ninjaflex, un plástico flexible utilizado en la impresión 3D. Para el rastreador, buscó el transmisor GPS de consumo más pequeño que quepa dentro.

El invento terminado ganó un premio de USD $10,000 en el Desafío Tecnológico de Crímenes de Vida Silvestre 2016 de USAID. Sin embargo, no se sometió a una prueba de campo adecuada hasta que la Dra. Helen Pheasey del Instituto Durrell de Conservación y Ecología en el Reino Unido se puso en contacto.

“Nunca pudimos desplegar [los huevos] en Nicaragua porque el gobierno no quería que lo hiciéramos”, explicó Williams-Guillén. “No creo que estuvieran demasiado interesados ​​en que una organización sin fines de lucro con sede en Estados Unidos entrara a implementar tecnología de vigilancia. Pero Helen [Pheasey] se enteró del proyecto y se acercó a nosotros para usarlo en Costa Rica. Y el gobierno fue mucho más receptivo ”.

Pheasey, quien completó un Ph.D. sobre la conservación de tortugas en Costa Rica, publicó los resultados de su experimento de prueba de concepto en Current Biology en octubre de 2020. Desplegó 101 huevos señuelo en cuatro playas. Luego monitoreó sus posiciones con una aplicación telefónica.

«Insertas una tarjeta SIM local en los huevos y luego literalmente envías un mensaje de texto a los huevos para configurarlos y vincularlos a tu smartphone», dijo Pheasey. «Elegí que los huevos dieran una señal [GPS] cada hora».

Cada huevo contiene un transmisor GPS-GSM, un puerto para
tarjeta SIM y una batería recargable (Crédito: Helen Pheasey)

Aproximadamente una cuarta parte de los huevos señuelo fueron arrebatados por cazadores furtivos. Algunos fueron descartados en la playa. Otros funcionaron mal. Otros carecían de suficiente cobertura de telefonía celular. Pero un pequeño puñado proporcionó datos de seguimiento con éxito.

El camino más corto conducía a una propiedad residencial a 28 metros del nido asaltado. Otro huevo terminó en un bar local. Otro llegó al humeante pueblo bananero de Cariari, a 43 kilómetros de distancia. Pero el huevo más importante viajó 137 km tierra adentro hasta el densamente poblado Valle Central de Costa Rica, el corazón urbano del país.

«Ese fue el huevo que demostró el concepto», dijo Pheasey. “Simplemente siguió moviéndose y moviéndose y moviéndose … Simplemente se fue tierra adentro, tierra adentro, tierra adentro durante siglos. Y luego simplemente se detuvo «.

En ese momento, Pheasey usó una imagen de satélite de Google Maps para acercar la ubicación del huevo. Los datos fueron particularmente precisos porque el rastreador estaba en un área edificada con una fuerte cobertura de telefonía celular. De hecho, estaba en las cercanías de un muelle de carga de un supermercado.

«Estaba detrás del supermercado en un callejón poco fiable», dijo Pheasey. «¡No hay razón para estar allí a menos que estés haciendo algo sospechoso!»

Al día siguiente, el huevo emitió su señal final en una propiedad residencial, concluyendo lo que parecía ser una cadena de suministro ilícita completa.

«Tenemos toda la cadena comercial», dijo Pheasey. «Alguien definitivamente ha sacado [el huevo] de la playa. El hecho de que haya habido un retraso sugiere que podría haberse entregado a un traficante. Por lo que sabemos sobre los cazadores furtivos en esas áreas, existe una posibilidad muy real de que ellos mismos no tengan transporte. Así que no lo sabemos con certeza, pero estamos bastante seguros de que se lo entregó a un traficante que lo llevó tierra adentro y conoció a alguien en un callejón poco fiable, que luego vendió [los huevos] de puerta en puerta «.

Beyond her study, Pheasey thinks the eggs could have a future role in law enforcement. In fact, Costa Rica has strict laws protecting turtles, but the police often lack the resources to enforce them. Decoy eggs could one day help monitoring projects to gather intelligence on trafficking patterns and organised crime networks. 

Más allá de su estudio, Pheasey cree que los huevos podrían tener un papel en la aplicación de las leyes a futuro. De hecho, Costa Rica tiene leyes estrictas que protegen a las tortugas, pero la policía a menudo carece de los recursos para hacerlas cumplir. Los huevos señuelo podrían algún día ayudar a monitorear proyectos para recopilar inteligencia sobre patrones de tráfico y redes del crimen organizado.

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