Minería ilegal de arena: Causa de la destrucción del hábitat oceánico en Taiwán

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Por: Sally Jensen

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Bajo el amparo de la oscuridad, comenzaron en la madrugada del 24 de octubre de 2019, dos buques de la marina china, el coloso Changxin 36 y el más pequeño y lento Fengyi 9969, a invadir la Zona Económica Exclusiva de Taiwán  justo al este del Estrecho de Taiwán. Un puñado de tripulantes instalaron apresuradamente bombas y tuberías submarinas para succionar lodos de arena y agua de mar de las costas de la isla de Penghu.

Mapa de islas en el estrecho de Taiwán.

 

A las 6 de la mañana, los saqueadores fueron interceptados. La Guardia Costera de la Octava División de Penghu llegó en seis buques patrulleros y helicópteros de apoyo, emboscándolos por todos lados. Las sirenas sonaban mientras 28 personas eran arrestadas en sus propios barcos esa noche, un triunfo para el tribunal del condado local.

Sin embargo, este no fue un caso aislado, aunque esa extracción ilícita de arena disminuyó durante el reciente brote de COVID-19, en mayo de 2020, según los avisos locales, docenas de embarcaciones de bombeo de arena volvieron a acercarse a la costa de Penghu. Los patrulleros de la Administración de la Guardia Costera (CGA) se apoderaron rápidamente de uno, ordenando a los piratas que volvieran a verter el botín de arena en el mar, gritando «no te llevarás ni un solo gramo».

Taiwán puso mano dura a este tipo de invasión, evitando posteriores emboscadas de más de mil buques chinos de bombeo de arena, sólo desde el mes de enero a abril de este año. El CGA dice que el bombeo ilegal de arena desde China ha ocurrido desde al menos el comienzo del milenio – un problema inicialmente en la Isla de Kinmen que ahora se ha ido alejando en el mar.

La minería de arena es una de las prácticas humanas que más perjudica al medio ambiente. Responsable del 85% de toda la extracción de minerales, la arena y la grava se utilizan para el hormigón en la construcción de carreteras y edificios, así como para ampliar las playas y la línea costera. China es el mayor consumidor de arena del mundo, produciendo más cemento en 2017 que el resto del mundo en conjunto.

Pero la extracción de arena en alta mar, como se ha visto alrededor de Penghu, es diferente a la explotación minera de playa y de río. La arena marina es un elemento importante para la recuperación de tierras y proyectos de islas artificiales, como las del Mar del Sur de China, más allá de la producción de hormigón y asfalto. La importación de arena para la recuperación de tierras, que en los últimos años ha alcanzado «proporciones epidémicas», ha sido promocionada por los políticos como un mecanismo de defensa contra el aumento del nivel del mar, causado a su vez por el colapso del clima y la escasez de agua. Entre 2006 y 2010, las ciudades de la costa de China construyeron todos los años zonas de tierra de mar del tamaño de Singapur.

El comercio ilegal de arena es difícil de supervisar y los reglamentos difíciles de cumplir. Las autoridades locales suelen delegar su licencia; las evaluaciones de impacto ambiental son prácticamente inexistentes y a menudo se ignora cualquier ley. La reglamentación mundial es débil y no existen tratados que rijan su extracción, utilización o comercio.

Un trabajador de una cantera de arena ilegal de 51 años de edad en la ciudad china de Xiamen explicó que «las partículas de arena cerca de la isla de Kinmen son más gruesas, por lo que el precio es más alto». Por supuesto que las dragas de arena cruzarán la línea». La acción puede hacerse rápidamente: «Los buques de bombeo de arena pueden llenar un barco de mil toneladas métricas en unas dos horas», afirmó.

Gran parte de la extracción ilegal de arena en aguas de Taiwán se realiza frente a la costa sudoccidental de las Islas Penghu, donde el fondo marino natural tiene sólo 8-10 metros de profundidad. Situados justo al este de la línea media del estrecho, los Bancos de Formosa son abundantes en biodiversidad marina. Proporcionando hábitats para organismos como la caballa española japonesa, el calamar lápiz, el mero, los grandes amberjacks, los roncadores y los pargos, así como diez especies conocidas de corales blandos.

Debido a la alteración de la arenisca y la topografía del fondo marino causada por la extracción de arena en alta mar, los Bancos de Formosa han superado ahora una profundidad de diez metros. El Dr. Jeng Ming-shiou, de la Sociedad para la Vida Silvestre y la Naturaleza, pudo tomar las primeras fotos submarinas de la zona, mostrando el daño a la ecología marina y a la plataforma continental. «Originalmente esperábamos ver dunas de arena… la pérdida de sedimento acelera la erosión costera, aumentando la exposición de la costa a las olas», dijo. Políticamente, existe un riesgo adicional de que los submarinos chinos entren en aguas taiwanesas artificialmente profundas. El gobierno taiwanés toma estas amenazas muy en serio, desplegando patrullas locales de CGA para supervisar el área 24 horas al día, 7 días a la semana.

Sin embargo, es difícil ver el fin de la industria mientras el desarrollo se centra en la ciudad a un ritmo acelerado. Los esfuerzos de la CGA de Taiwán han frenado hasta ahora la invasión y han mantenido los daños al mínimo, pero existe un círculo vicioso. Las embarcaciones confiscadas se venden en subastas, proporcionando un ingreso sustancial al tesoro de Taiwán. Pero el equipo suele acabar de nuevo en manos de los mayores actores de la industria: las empresas chinas de arena, según el profesor de derecho internacional Chiang Huang-chih. «La CGA se encuentra a menudo ahuyentando o incautando los mismos buques que había confiscado anteriormente», dice.

Chiang ha pedido a los órganos de represión de Taiwán que «revisen sus procesos de confiscación y subasta y replanteen los sistemas de gestión, penalización y sanción del robo de arena, a fin de evitar que Taiwán se convierta en el patio trasero de las minas de arena de China». 

El ingeniero Lai Ming-huang advierte que si Taiwán no adopta medidas preventivas eficaces, podría incluso ver a flotas chinas robando arena de la costa de Taiwán, la que ya es vulnerable a los efectos de la elevación del nivel del mar. Jeng ha instado a la CGA a utilizar aviones o helicópteros de vigilancia sobre los bancos de Formosa, a fin de «prevenir una catástrofe hidrológica en el mar circundante y la destrucción de los hábitats de decenas de miles de organismos marinos».

Tanto los barcos como su carga, así como la arena extraída ilegalmente, fueron confiscados. Todos los miembros de la tripulación han sido liberados desde entonces, mientras que el destino de los fondos marinos en disminución de Taiwán sigue siendo cuestionado.

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