Los países hacen oídos sordos a las sugerencias de científicos y ONGs

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Por Fermín Koop 

La extracción de cobalto, níquel y otros minerales en las profundidades del océano más allá de la jurisdicción nacional, podría convertirse en una realidad cuando los países finalicen las tan esperadas regulaciones de la industria para esta nueva actividad extractiva, que ha suscitado preocupaciones entre los expertos oceánicos y las organizaciones ambientales.

La Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ISA), una organización autónoma de las Naciones Unidas que gobierna la minería de los fondos marinos, había fijado al 2020 como fecha límite para adoptar un «código de minería» que permitiría a las empresas obtener minerales del fondo del océano. Pero cumplir con ese plazo parece muy difícil.

La organización de la ONU ya se vio obligada a trasladar su 26 ° período de sesiones de julio a octubre debido a la pandemia de coronavirus, lo que podría retrasar las negociaciones. Para Duncan Carrie, abogado y miembro de Deep-Sea Conservation Coalition, que tiene estatus de observador en la ISA, un acuerdo este año es imposible.

“Hay muchas cuestiones pendientes . No se trata solo de las regulaciones, sino que también deben crearse normas y directrices, que apenas han comenzado «, afirma Carrie. “Los gobiernos solo se reúnen dos veces al año, por lo que es difícil moverse más rápido. Además, trabajar virtualmente ha demostrado ser difícil para la mayoría».

Los conservacionistas argumentan que algunas de las dificultades para obtener la aprobación del código radica en el hecho de que ISA tiene doble responsabilidad. Cuando fue establecida por la ONU, ISA recibió dos mandatos: proteger el lecho marino internacional de daños graves y desarrollar sus recursos, asegurando que su explotación beneficie a la humanidad.

La creación de las regulaciones también podría alentar a la industria a comenzar a minar mucho antes de que haya suficiente información sobre cómo los operadores pueden evitar causar daños ambientales graves. Es por eso que muchos ahora piden una moratoria hasta que se recopile toda la información necesaria.

Nódulos polimetálicos encontrados en el océano profundo.

«Necesitamos más tiempo para profundizar en los detalles, más tiempo para la ciencia aprenda sobre el océano profundo y más tiempo para que las partes interesadas internalicen todas las preguntas», dijo Andrew Friedman, director del Proyecto de Minería de los Fondos Marinos de Pew. «Si la actividad comienza, queremos tener un marco regulatorio sólido».

Pero para la industria, ese no debería ser el caso. Deep Green, una de las empresas con contratos de exploración asignados, dijo que la actividad debería comenzar tan pronto como se aprueben las leyes. «No tenemos tiempo. Tenemos que ser proactivos ”, dijo el Dr. Gregory Stone, científico oceánico jefe de Deep Green.

El desafío por delante

Se han otorgado 30 contratos de exploración de 15 años, por parte de ISA,  para tres tipos de depósitos minerales en más de 1,3 millones kilómetros cuadrados de lecho marino en el océano Pacífico, Índico y Atlántico. Muchos de los contratos vencerán en 2021.

Los observadores en las negociaciones coinciden en que se ha logrado un progreso significativo en las últimas reuniones y que ahora todos los delegados comprenden la complejidad de la tarea por delante. Aún así, quedan muchas decisiones pendientes sobre una amplia gama de áreas del código, comenzando por la protección del medio ambiente.

ISA acordó en el borrador del proyecto de reglamento que establece que la protección del medio marino es un «principio fundamental», pero aún no se  entiende cuáles son las garantías que se entregarán. Los países deben definir un nivel aceptable de daño al medio ambiente y crear pautas para que las empresas realicen evaluaciones ambientales.

Reunión del consejo de la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos.

Al mismo tiempo, los países deben decidir sobre un régimen de pago. Cualquier dinero obtenido de la minería estará sujeto a un sistema de distribución de beneficios y se distribuirá entre los estados miembros, teniendo en cuenta las necesidades de las naciones en desarrollo. ISA ha contratado al MIT para comparar varios modelos económicos.

A medida que avanzan las discusiones, las empresas mineras trabajan en tener todo listo para cuando tengan luz verde, como por ejemplo, desarrollar la tecnología utilizada para extraer metales de las profundidades marinas. Será un proceso complejo, ya que es esencialmente algo que nunca se ha hecho antes.

“Todo el mundo está en un territorio nuevo, por eso esta nueva industria es emocionante. Nadie ha ejecutado este tipo de minería antes. ISA tendrá que preparar el código y luego haremos nuestra evaluación ambiental con ese código ”, dijo el Dr. Stone. «Será la forma menos invasiva de conseguir metales en el planeta».

Sin embargo, para las organizaciones ambientales eso está lejos de ser el caso. Afirman que la minería de los fondos marinos afectará el fondo marino, la columna de agua sobre él y las áreas circundantes. Los hábitats de pulpos, esponjas y otras especies se verían alterados por el ruido creciente y la contaminación que provocaría la obtención de los minerales.

La activista oceánica de Greenpeace, Louisa Casson, dijo que no hay lugar para la minería de los fondos marinos en un mundo que avanza hacia el desarrollo sostenible. “Es una ruta de escape para los límites planetarios. Abrir esta nueva frontera para la explotación de recursos proporciona incentivos para no mirar los problemas actuales”.

La aprobación del código de minería no conducirá necesariamente a un inicio inmediato de las operaciones mineras del fondo marino. De acuerdo con el borrador de reglas de ISA, las empresas deberán realizar una evaluación de impacto ambiental y demostrar capacidad financiera y tecnológica. Para los observadores, esto retrasaría la minería hasta al menos 2025.

Michael Lodge, el secretario general de ISA, ha dicho que la minería comercial de los fondos marinos depende de tres cosas. Primero, las regulaciones, luego los desarrollos tecnológicos, un área en la que dijo que ha habido un “aumento de la inversión”, y finalmente el precio de mercado de los metales.

Sin embargo, para los activistas y conservacionistas, todo es parte de un ciclo que probablemente no se detendrá una vez que se apruebe el código de minería.

“Una vez que se establezcan las regulaciones, y las primeras empresas comiencen a minar y obtengan ganancias y paguen regalías, la economía de esto impulsará el desarrollo de la industria. Se pueden imponer restricciones sobre cuánto puede extraer una empresa o país, pero no será suficiente ”, dijo Matthew Gianni, cofundador de Deep-Sea Conservation Coalition.

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