La ciencia y su camino para validar una agricultura más sostenible

Para motivar a los agricultores a aumentar sus prácticas respetuosas con el medio ambiente, incluida la agricultura regenerativa, se necesitan datos

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Por: Catherine Early / March 14, 2021

Lee el artículo en inglés aquí  

Un suelo sano puede absorber más dióxido de carbono, retener más agua, sustentar más vida silvestre y producir más alimentos. Pero la falta de datos sobre por qué o cómo lograr esto exactamente puede ser una barrera para el cambio hacia prácticas más regenerativas, si consideramos que los agricultores viven de sus cultivos y de la comercialización de estos.

Hoy los científicos trabajan para encontrar soluciones para validar teorías que construyan el camino hacia una agricultura más sostenible. Un estudio publicado en enero por la Universidad Boulder Colorado en la revista Earth’s Future, puso por primera vez el precio del costo para los agricultores estadounidenses de depender de fertilizantes para aumentar la capacidad de sus suelos para nutrir los cultivos.

El descubrimiento dejó de manifiesto que sólo se necesita un tercio del fertilizante aplicado al suelo para apoyar los cultivos de maíz, para alcanzar el equilibrio y devolver la fertilidad del suelo a los niveles previos al cultivo, lo que les cuesta más de 500 millones de dólares al año.

El suelo agrícola está perdiendo fertilidad en todo el mundo debido a la salinización, la acidificación, la erosión y la pérdida de nutrientes como el nitrógeno y el fósforo.

Los rendimientos de maíz estadounidense se encuentran entre los más altos del mundo, con más de 1,8  toneladas por hectárea cultivada. Pero el país también es uno de los mayores usuarios de fertilizantes del mundo, y aplica más nitrógeno y fósforo por hectárea  que sus homólogos agrícolas de alto rendimiento en la Unión Europea.

Hasta ahora, se desconocía cuánto del nitrógeno y fósforo agregado por los agricultores simplemente compensaba la fertilidad que ya se había perdido a través de prácticas insostenibles, o cuánto les costó.

«La falta de información sobre la degradación del suelo es un problema, está oculta, no hay forma de medirla directamente», dijo Jason Neff, uno de los autores del artículo y director del Sustainability Innovation Lab en Colorado (SILC).

 «Y si no se puede cuantificar lo que está sucediendo, no hay forma de saber lo que cuesta».

Foto: Creative Commons

Si los agricultores tuvieran una mejor comprensión de cuánto dinero gastan en fertilizantes simplemente para compensar la degradación en curso, podría ayudarlos a calcular el impacto comercial para pasar a una forma más sostenible de agricultura de alto rendimiento, dijo.

Reducir el uso de fertilizantes no solo ahorraría dinero a los agricultores, sino que también reduciría los costos de los daños más amplios que causa, como las emisiones de gases de efecto invernadero y la contaminación del agua causada por la lluvia que arrastra el nitrógeno y el fósforo de los campos y los ríos y lagos, eliminando el oxígeno necesario para mantener la vida marina, señaló.

Ser capaz de calcular el impacto financiero de la degradación subyacente ayudaría a los agricultores a tomar decisiones, y a pasar a enfoques que restauran la fertilidad del suelo, como la agricultura regenerativa, agregó.

 Prácticas más sostenibles

Esta forma de agricultura busca rehabilitar y mejorar la salud del suelo, en lugar de agotarlo. La agricultura regenerativa puede involucrar varias prácticas diferentes, como la reducción de la alteración del suelo a través de actividades como la labranza, la devolución de materia orgánica al suelo y la plantación de cultivos de cobertura para retener la humedad, mientras se reduce la erosión y las malezas.

Además de reducir la necesidad de fertilizantes, muchos científicos creen que la agricultura regenerativa puede ser una herramienta en la lucha contra el cambio climático. Las plantas toman dióxido de carbono del aire durante la fotosíntesis y lo transforman en carbono, que luego se utiliza para cultivar hojas, tallos y raíces. El carbono que no se necesita para estos procesos se almacena en el suelo circundante, donde puede permanecer almacenado durante miles de años o liberarse a la atmósfera cuando se altera el suelo.

Sin embargo, los científicos carecen de técnicas precisas y consistentes para medir la salud del suelo. Incluso la noción de qué métodos son los mejores para regenerar el suelo es bastante ambigua, según Neff. “Si le preguntas a diez personas qué queremos decir con ‘salud del suelo’, obtendrá diez respuestas diferentes en términos de microorganismos, nutrientes, fertilidad y estructura del suelo. Es importante manejar esas definiciones y metas ”, dijo.

Se necesitan nuevas técnicas para medir el cambio en la salud del suelo desde una perspectiva científica a fin de alentar a los agricultores a cambiar sus prácticas por otras más sostenibles, dijo.

“Los agricultores son cautelosos sobre lo que hacen y necesitan mucha certeza de que los cambios en la práctica aumentarán los rendimientos o reducirán los costos”, agregó Neff.

Neff es parte de una colaboración entre Estados Unidos y el Reino Unido de expertos en ciencia, ingeniería y tecnología de suelo que están investigando sistemas que pueden medir la salud del suelo en tiempo real y proporcionar esa información directamente a los agricultores.

 

Sensores de suelo

El programa The Signals in the Soil (Señales en el suelo) comprende múltiples proyectos que investigarán el uso de tecnologías avanzadas como sensores y robots, en una variedad de entornos diferentes, para detectar y medir la degradación y restauración del suelo.

Los datos de alta frecuencia sobre múltiples funciones del suelo, como la infiltración de agua, la producción de CO2 y el movimiento superficial del suelo, se convertirán en predicciones de cambios a más largo plazo en la salud del suelo en sitios individuales.

El programa está dirigido por el Dr. Simon Kerley, jefe de disciplina de agua terrestre y dulce del Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural del Reino Unido. “Por el momento, tenemos una escasez real de datos de referencia para los agricultores en términos del estado de su suelo y cómo eso cambia con el tiempo.

«Los sensores de bajo costo que se pueden incrustar en el suelo podrían proporcionar datos durante un período de tiempo más largo», dijo Kerley. “Estamos viendo cómo permitimos que un agricultor vea lo que está sucediendo de una manera relativamente simple, ya sea en términos de carbono o propiedades microbianas o biológicas. Entonces esos agricultores pueden usar estas herramientas para tomar decisiones sobre cómo manejar su suelo «.

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