El fantasma de los Andes en peligro de extinción

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Por Pilar Ríos

El gato andino (Leopardus jacobita) llama la atención por ser un verdadero fantasma de Los Andes. Un felino sagrado y cautivador, que habita las regiones altas de Argentina, Perú, Bolivia y Chile. Una especie extraña que pocos han gozado de la oportunidad de tenerlo en frente.

 Existen 12 especies de felinos en todo América, cada una de ellas en diferente nivel de amenaza y con diferentes características, todas comparten algo en común: son como fantasmas difíciles de encontrar.   

Una especie que sorprende

Un habitante de grandes altitudes, llega incluso a más de 5.000 m. sobre el nivel del mar, convive con ambientes muy hostiles, que pasa de una altísima radiación solar a un frío extremo.

 De tamaño dos veces más grande que un gato doméstico, se trata de uno de los más atractivos felinos silvestres y el único que presenta rayas en su pelambre . Es uno de los gatos más escurridizos del mundo, que a penas ha logrado ser visto a través de cámaras trampa.

 Con un útil pelaje de color gris, con manchitas rojizas y amarillentas, el que le permite camuflarse con el ambiente árido donde vive y así poder conseguir su alimento.  Se caracteriza por tener una cola muy larga (66 a 75 por ciento del largo de cabeza y cuerpo), gruesa, cilíndrica, de aspecto felpudo y con seis a nueve anillos anchos de café oscuro a negro. Es conocido también como “el gato sagrado de los andes”

La dificultad de ver al felino más amenazado de América le ha valido títulos como “el fantasma de los Andes” y ancestralmente  es  conocido como Chaski, bautizado de esta manera, en honor a los mensajeros Incas.

Imágenes del documental Seeking the Andean Cat, 2020

 

El más amenazado del continente Americano

Existen 36 especies de felinos silvestres, de las cuales el 70% está bajo algún grado de amenaza, principalmente debido a las actividades como la minería, la ganadería, la caza directa y la destrucción de su hábitat.  El Gato Andino (Leopardus jacobita) es uno de estos pequeños felinos, que hoy está catalogado en peligro de extinción por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) y es el más amenazado del continente americano.

 Es posible especular que la extracción de agua de la industria afectaría no sólo a las poblaciones del gato andino sino también a su presa principal, la vizcacha, que necesita de bofedales y lugares con presencia de agua y vegetación para su alimentación. El Gato Andino es un animal escaso y muy sensible a la modificación y pérdida de su hábitat. Hoy en Argentina está catalogado como “vulnerable”, mientras que en Chile y Perú se encuentra “en peligro de extinción”, y en Bolivia en “peligro crítico”. 

 

El rescate del gato Andino 

Durante años los científicos han emprendido largas expediciones para rastrear a este escurridizo animal que es un misterio para la ciencia. Desde la ONG Alianza Gato Andino, Lilian Villalba de Bolivia, el chileno Agustín Iriarte y el argentino Mauro Lucherini alzan la voz para salvarlo de la extinción.

Para recuperarlo, la organización ha trabajado estrechamente con el sector público y privado y, en especial, con las comunidades locales, para implementar estrategias efectivas que disminuyan el impacto de las amenazas. Las actividades en colegios, el trabajo con pequeños productores ganaderos y la fabricación de artesanías inspiradas en el gato sagrado de los Andes son algunas de las iniciativas para que los habitantes de estas remotas zonas valoren al Leopardus jacobita y sean partícipes de su conservación. 

Dentro de la Alianza Gato Andino trabajan en tres líneas de acción: Investigación, Educación / Capacitación y Conservación. Con la idea es generar conocimiento acerca de la biología y ecología de la especie. Así también se trabaja con las distintas aristas que influyen en la conservación de la especie; entendiendo que no sólo es necesario proteger y conservar áreas naturales, sino ayudar a crear conciencia en la gente.

 

Mira el cortometraje Seeking the Andean Cat  aquí

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