¿Autos que funcionan con tequila?

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El agave puede producir casi el doble de bioetanol por hectárea comparado con el etanol de maíz.

Por: Monica Evans

Probablemente ya has oído hablar de gente que llena sus coches con biocombustible hecho de caña de azúcar, maíz, e incluso restos de aceite de las tiendas de pescado y patatas fritas. ¿Pero qué hay de cargar con biocombustible de las plantas de tequila?

Un equipo de científicos de la Universidad de Sydney, la Universidad de Exeter y la Universidad de Adelaida ha descubierto que el agave azul (Agave tequilana), la especie de planta de agave que se utiliza para hacer tequila, podría ofrecer una solución ecológica y de bajo impacto a la escasez de combustible para el transporte en Australia.

«En Australia, tenemos un clima muy extremo», dijo el profesor Daniel Tan, agrónomo del Instituto de Agricultura de Sydney, en una entrevista. «O bien tenemos inundaciones o tenemos sequías, por lo que buscábamos una planta que pudiera manejar ese tipo de entorno, una que pudiera sobrevivir a una sequía y que también creciera muy rápido cuando las lluvias fueran abundantes».

El agave azul, que evolucionó en las zonas secas y áridas de México y que ahora se puede encontrar en partes de los Estados Unidos y en la América del Sur central y tropical, es una planta suculenta grande y escultural que se caracteriza por su roseta de hojas gruesas, espinosas y suculentas. Puede alcanzar más de dos metros (siete pies) de altura, y sus inmensos tallos de flores, coronados con pequeñas flores amarillas, pueden extenderse otros cinco metros (16 pies) en el aire. La planta crece en suelos ricos y arenosos, y produce una gran cantidad de azúcares, llamados agavines, en su tallo.

Para los científicos que participaron en el proyecto, el agave azul parecía un candidato ideal para probarlo en el interior semiárido de Australia, donde la irrigación para cultivos más convencionales ha demostrado ser decididamente insostenible.

«No tienes que regar el agave, porque es casi como un cactus», dijo Tan. «Por lo tanto, es muy fácil de cultivar – lo plantas y luego lo cosechas, con muy poco requerido en el camino de los insumos.»

Para llevar a cabo el estudio, Kendall Corbin, que era estudiante de doctorado en la Universidad de Adelaida, llevó a cabo análisis químicos del agave azul de un experimento de campo de cinco años en Kalamia Estate en el norte de Queensland, cerca de Ayr. A continuación, el autor principal Xiaoyu Yan, profesor titular de energía y medio ambiente de la Universidad de Exeter (Reino Unido), llevó a cabo una evaluación del ciclo de vida de los insumos, los impactos y los resultados del cultivo del agave azul. Posteriormente, Tan -que reunió al equipo de investigación- dirigió un análisis económico de la viabilidad comercial de ese cultivo en el actual contexto australiano. «Se sentía un poco como el Señor de los Anillos», describió del proceso de investigación – «esta comunidad de personas de diversos lugares que vienen y traen sus habilidades particulares en el viaje juntos!» 

Un producto respetuoso con el planeta 

En cuanto a los insumos, los impactos y los resultados,  fueron rotundamente positivos. Los científicos descubrieron que las plantas de agave azul de cinco años de edad que probaron podían producir alrededor de 7.424 litros de bioetanol por hectárea cada año. La cifra se compara muy favorablemente con el etanol de maíz de los Estados Unidos, que produce sólo 3.800 litros por hectárea y año. Los rendimientos del bioetanol de caña de azúcar en Brasil son más altos – 9.900 litros por hectárea por año – pero los impactos ambientales del cultivo y procesamiento del agave son decididamente menores: utiliza 69% menos agua que la caña de azúcar para el mismo rendimiento, y 46% menos agua que el maíz.

Foto de agave en la finca Kalamia en el norte de Queensland. El crédito de la foto es de Daniel Tan, que aparece en la foto.

El agave azul también supera a la caña de azúcar y al maíz en la eutrofización del agua dulce (un exceso de nutrientes en los ecosistemas de agua dulce que puede provocar la proliferación de algas, «zonas muertas» y la muerte de peces), con un 96% y un 88% menos de impactos, respectivamente. También tiene un impacto mínimo en la ecotoxicidad marina (los impactos de las sustancias tóxicas en los ecosistemas marinos), con un 59% menos de impacto que el maíz y un 53% menos que la caña de azúcar. Su impacto comparativo sobre el calentamiento global también fue significativo, con un 62% menos que el maíz y un 30% menos que la caña de azúcar.   

La producción de biocombustibles en otras partes del mundo ha sido a menudo criticada por ocupar tierras que de otra manera podrían ser utilizadas para el cultivo de alimentos. También en este caso el agave tiene una ventaja: crece bien en tierras demasiado secas para ser utilizadas para el cultivo de alimentos, por lo que es poco probable que esa industria comprometa la seguridad o la sostenibilidad del sistema alimentario del país. 

«Nuestro análisis destaca las posibilidades de producción de bioetanol a partir de agave cultivado en la Australia semiárida, causando una mínima presión sobre la producción de alimentos y los recursos hídricos», dijo Yan en un comunicado de prensa sobre la investigación. «Los resultados sugieren que el bioetanol derivado del agave es superior al del maíz y la caña de azúcar en términos de consumo y calidad del agua, emisiones de gases de efecto invernadero y producción de etanol».

Además de utilizarse como combustible, los investigadores también señalaron el potencial del agave azul como fuente de etanol para productos de salud como el desinfectante para manos, que actualmente tiene una gran demanda debido a la pandemia.

¿Tiene sentido comercializar el bioetanol de agave azul?

Sin embargo, aunque el estudio mostraba claramente la eficiencia relativa de la producción de bioetanol de agave frente a otros cultivos comunes para biocombustibles, los investigadores concluyeron que es poco probable que una empresa de este tipo prospere en el actual clima económico y de financiación.

«El análisis económico sugiere que la primera generación de producción de bioetanol a partir del agave no es actualmente viable desde el punto de vista comercial sin el apoyo del gobierno», explicó Tan en el comunicado de prensa, «dado el reciente colapso del precio mundial del petróleo». 

«Hace diez años el precio del petróleo subía mucho, y todo el mundo buscaba un sustituto», añadió Tan en la entrevista. «Pero ahora es al revés. El precio del petróleo es realmente bajo -está a la mitad de la media mundial a largo plazo de 100 dólares por barril- y muchas empresas energéticas están en la ruina». El gas de veta de carbón de Estados Unidos también es muy barato en este momento. Así que ahora es un poco más difícil».

El crecimiento de la industria del automóvil eléctrico y el incipiente desarrollo de los coches de pila de combustible de hidrógeno también podrían influir en la demanda de biocombustible en el futuro. Aunque el futuro de la bioenergía sigue siendo incierto, al menos puede haber oportunidades inspirada en México y de bajo consumo: Tan dice que se han puesto en contacto con él varias empresas interesadas en fabricar tequila y mezcal (otra bebida alcohólica derivada del agave) cultivados localmente.

«Muchas empresas australianas buscan ahora nichos de mercado en los que puedan añadir un impuesto», afirma. «Y la gente pagará impuesto  por el tequila, mientras que -por desgracia- no creo que pague  por el bioetanol en su coche».

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