Agricultura subterránea: Una muy necesaria revolución en agricultura

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La creación de granjas verticales bajo asentamientos urbanos podría hacer que la agricultura sea más respetuosa con el medio ambiente.

Por: Barclay Ballard / Noviembre  2020

La agricultura moderna tiene dos objetivos que a menudo trabajan en oposición. Principalmente tiene la tarea de proporcionar suficientes alimentos para sostener una población mundial en crecimiento, una que se espera que alcance los 11 mil millones para el 2100.

Al mismo tiempo, una marea creciente de conciencia ambiental significa que la agricultura no puede poner la producción de alimentos por encima de todo. ¿La industria pondrá a las personas o al planeta en primer lugar?. Actualmente, existe mucha evidencia de que la agricultura podría hacer más para mejorar su huella ambiental. Las prácticas agrícolas tradicionales están acompañadas de muchos problemas que son directamente o indirectamente perjudiciales para el planeta.

Las presiones sobre la agricultura para alimentarnos son significativas. En la actualidad, aproximadamente la mitad de la tierra habitable del mundo se utiliza para la agricultura, gran parte de la cual se ha reclamado mediante la deforestación. La industria también crea una gran pérdida de recursos hídricos, que representa el 70% de la extracción mundial de agua dulce. El uso de productos químicos, los desechos y las emisiones de carbono relacionados con el transporte de alimentos también contribuyen al impacto ambiental de la agricultura.

La semilla de una idea

Ha habido numerosas sugerencias sobre formas de mejorar los estándares ecológicos de la agricultura: cambiar a un sistema de acuaponía, adoptar fuentes de energía renovables y alentar a las personas a comer menos carne. Sin embargo, también se están explorando soluciones más innovadoras, que buscarían llevar la agricultura bajo tierra.

El canadiense Green Forges diseña y construye sistemas agrícolas verticales que son sostenibles y competitivos al cultivar alimentos en ambientes controlados bajo una superficie. Estas granjas podrían estar bajo de las granjas existentes, lo que permite que la tierra de arriba se use como parte de programas de reforestación o, quizás más interesante, debajo de asentamientos urbanos.

“Creemos que al abrir un camino para la agricultura subterránea legítima y escalable, estamos revirtiendo el proceso destructivo que comenzó hace miles de años”, dijo el director ejecutivo de Green Forges, Philippe Labrie, a The Oxygen Project. “Cuando los humanos comenzaron a talar árboles y eliminar la vida silvestre para hacer espacio para la agricultura, así nacieron las ciudades.» Ahora usamos el 30% de toda la superficie de La Tierra para cultivar nuestros alimentos; esto representa el 71%  de la superficie terrestre del planeta. “Imagínense cuántas especies han desaparecido por este comportamiento a lo largo de la historia”.

Con la agricultura subterránea, las áreas urbanas no necesitan depender de las rurales para su alimentación. Green Forges imagina un futuro en que las granjas se instalen bajo edificios recién construidos, proporcionando a los trabajadores que se encuentran arriba productos frescos, reduciendo drásticamente las millas de transporte de alimentos. Al mismo tiempo, el calor residual producido por las granjas podría entregarse al edificio de arriba, contribuyendo a una economía circular.

La crema de la cosecha

Si bien inicialmente puede parecer contradictorio alejar la agricultura de la luz solar y de las fuentes de agua que necesita para florecer, replicar esos insumos en un ambiente controlado subterráneo puede brindar beneficios en términos de rendimiento. Mediante el uso de módulos de cultivo personalizados y tecnologías de eficiencia energética como superficies reflectantes, ventilación natural y enfriamiento geotérmico, las granjas subterráneas aún pueden recibir todos los insumos que necesitan para mantener los cultivos.  Un sistema de extracción de plantas automatizado también podría reducir la dependencia laboral.

“Al aprovechar el entorno controlado subterráneo, los alimentos se cultivan todo el año, independiente de las condiciones climáticas”, dijo Labrie. “ Permite una mayor previsibilidad, ingresos y seguridad alimentaria”. Fundamentalmente, un sistema de cultivo subterráneo también podría llevarse a partes del mundo en donde la agricultura no es posible actualmente. El lugar donde se pueden instalar granjas subterráneas tiene poco que ver con las condiciones de la superficie. Este factor único permite desplegar granjas potencialmente grandes y productivas en entornos hostiles como desiertos, tundra y áreas montañosas. En este sentido, las granjas subterráneas pueden brindar seguridad económica, además de alimentaria a entornos que alguna vez fueron vistos como inhóspitos o que sólo podrían mantener estilos de vida nómadas.

Dolores del crecimiento

Aunque los beneficios potenciales de la agricultura subterránea son sustanciales, también lo son los desafíos técnicos. Incluso con la temperatura estable que ofrecen los entornos subterráneos, se requerirá de mucha energía para dar a las plantas la iluminación que necesitan, comprometiendo la viabilidad comercial de las granjas subterráneas. También se deben considerar otros aspectos financieros.

«Los costos  para crear un espacio subterráneo aumentan exponencialmente con el tamaño del diámetro y el equipo de excavación normal no puede llegar lo suficientemente profundo», explicó Labrie. “Es fundamental utilizar las tecnologías asequibles existentes de forma creativa, así como desarrollar otras nuevas. Y, en comparación con las granjas interiores sobre el suelo, se debe prestar especial atención a que el flujo de trabajo sea fluido y eficiente al diseñar las subterráneas. Una menor eficiencia laboral da como resultado precios más altos».

Quizás el mayor desafío al que se enfrenta el desarrollo de la agricultura subterránea es el de la percepción. ¿Están los consumidores listos para consumir productos que nunca hayan visto la luz?

“El principal malentendido es que los cultivos que se cultivan en un ambiente interior “no son naturales” o “no son saludables”, agregó Labrie. “Lo que hay que comunicar es que todos los cultivos necesitan los nutrientes adecuados para impulsar su crecimiento, que se puede reproducir mediante una configuración adecuada. De hecho, la mayoría de las personas que operan granjas de interior argumentarían que la falta de contaminación del exterior y evitar pesticidas, herbicidas y fungicidas hace que los cultivos de interior sean más saludables en comparación con lo que comemos habitualmente».

Las soluciones agrícolas innovadoras no son nuevas, pero su impulso nunca ha sido tan grande. Para el 2050, se estima que el mundo necesitará producir un 56% más de calorías que en 2010. Para que los agricultores satisfagan esta demanda con nuevas tierras, necesitan cultivar un área dos veces mayor que la India. Este espacio simplemente no está disponible.

Las nuevas empresas de tecnología agrícola han explorado la posibilidad de llevar la agricultura a los tejados, a los contenedores de envío abandonados y a las minas antiguas, pero ninguna de estas soluciones tiene la escalabilidad de la agricultura vertical subterránea. Puede que sea necesario acostumbrarse, pero mientras se cumplan las normas de higiene y seguridad, los consumidores llegarán a aceptar los productos cultivados bajo tierra, de la misma manera que ahora aceptan los cultivos transgénicos.

Dado que la población mundial sigue creciendo mientras la tierra necesaria para sustentarla se vuelve cada vez más escasa, la agricultura subterránea podría proporcionar una solución sostenible en la que vale la pena profundizar un poco más.

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